Адаптивный (adaptive — приспосабливающийся) сайт имеет несколько шаблонов под каждую отдельную платформу, которые переключаются при первом запросе (обычно переключаются инструкциями javascript).

Респонзив (responsive — отзывчивый, чуткий) сайт состоит из одного шаблона, который подстраивается под каждую платформу согласно ее ограничениям. Такой сайт перестраивается на лету (например, когда вы меняете размеры окна браузера) при помощи @media инструкций в CSS.

Как видим, это две разные технологии делающие, как бы, одно и то же. Обычно, большой ошибки в путанице нет, пока дело не дойдет до составления технического задания, или общения с профильными специалистами.

Адаптивность, более дорогая в разработке и в поддержке, так как приходится разрабатывать и поддерживать несколько версий сайта.

Нырнем неглубоко в истоки

Сначала были десктопы, они, как динозавры, прочно и надолго обосновались в различных сферах жизни человека, как некие колоссы вздымались ввысь их неистово жужжащие системники различных форм и размеров. Мы заходили в интернет с практически одинаковых мониторов, у кого-то чуть меньше, кому-то повезло чуть больше. Сайты верстались таблично, имели либо статичную ширину, либо расползались рекламными баннерами по всей площади дисплея.

С приходом карманных ПК (Palm PC) и WAP доступа в интернет все немного изменилось:
1. Мы поняли, что мобильность это круто
2. Можно предоставлять интернет-сервисы через мобильную сеть

Вооружившись стилусами, продвинутые «Palm-овцы» вполне себе успешно сражались с полноценными версиями WEB интерфейсов. А для мобильничков разрабатывали специальные WAP версии сайтов. Это были очень урезанные по функционалу странички с парой кнопок меню. Такой WAP сайт размещался либо на отдельном субдомене wap.site.com либо в папке основного домена site.com/wap/. Иногда вместо префикса «wap» использовали «m» что означало «mobile». Как не трудно догадаться, это и была эра адаптивных страничек.

А потом Apple представили первый iPhone…

Самыми продвинутыми на то время были модели Blackberry и Motorola. За навигацию в них по-прежнему отвечали джойстики и кнопки, в iPhone – пальцы. Это был колоссальный рывок.

Первый iPhone был представлен в 2007-ом году, и с каждым годом он совершал маленькую революцию в проектировании интерфейсов.

И вот пришел 2012-й год, это год, когда был принят CSS3, принесший @media запросы и позволил создавать responsive WEB приложения. На самом деле первый черновой вариант этой технологии был представлен еще задолго до первого iPhone аж в 2001-ом году.

iPhone популяризовал responsive благодаря огромнейшей армией пользователей. Эстафету принял Android с огромнейшим зоопарком экранных разрешений.

Итог

26-го января 2015-го года начали появляться слухи, что Google готовит новый алгоритм, который будет ранжировать responsive, mobile-friendly сайты выше desktop-only собратьев. Почему? По данным comScore в 2014-ом году количество заходов в интернет с мобильных устройств, впервые, превысило заходы с десктопов. 60% пользователей сети посещают сайты со своих мобильников.

21-го апреля 2015-года новый алгоритм Google будет официально запущен. Используйте responsive, это дешево, весело и круто.